Muziekjaar 2020 (so far)

Op z’n zachtst gezegd: 2020 is niet echt een top jaar. Momenteel zitten we midden in een tweede golf en zullen we ons binnen moeten vermaken zonder een te groot gezelschap. Gelukkig heeft de lockdown ook een positief effect voor de muziek, want veel artiesten zijn geïnspireerd door dit jaar zonder grote wereldtournees en festivals.

Binnen de muziekindustrie is tegenwoordig niet veel meer nodig dan een kleine thuisstudio en een internetverbinding. Het resultaat: heuse corona-albums en nummers die volledig zijn geschreven en geproduceerd in lockdown. Het muziekjaar 2020 wordt dus gekenmerkt door quarantaine-songs, livestream-optredens en onverwachte corona-albums. En doen deze dan onder aan ‘normale’ nummers, albums en optredens? Absoluut niet! De muziekindustrie heeft zich zeker staande gehouden en het publiek vermaakt met enorm goede nieuwe muziek en een nieuwe vorm van optreden.

Back to the eighties

Er zaten dit jaar weer een aantal prachtige albums tussen van voor en tijdens de coronacrisis. Voor alles werd stopgezet, waren er al meerdere albums gepland die dit jaar uit zouden komen. Wat blijkt, in 2020 is qua sound weer helemaal teruggebracht naar de 80s. Top-albums als The Weeknd’s After HoursDua Lipa’s Future Nostalgia en Lady Gaga’s Chromatica zijn grotendeels geïnspireerd op muziek uit de 80s.

The Weeknd – After Hours (2020)

The Weeknd heeft met onder andere hits Blinding LightsIn Your Eyes en Save Your Tears de synthesizers weer afgestoft en in een modern jasje gestoken. En met succes. Met kenmerkende deuntjes en autotune heeft de zanger een perfecte mix gevonden tussen zijn R&B-roots en zijn commerciële kant. 

After Hours bevat niet alleen commerciële hits, maar The Weeknd focust ook op synthwave sounds die niet helemaal geschikt zijn als radiohits. Ze geven wel uitstekend de sfeer van dit album weer. Opmerkelijk is het gebrek aan Grammy-nominaties voor The Weeknd. Ja er is enorm veel goede muziek dit jaar en dus geduchte concurrentie, maar als we het over de beste albums van dit jaar hebben, hoort After Hours hier zeker tussen. In ieder geval kunnen we alvast uitkijken naar februari 2021 waarin The Weeknd de Super Bowl half-time show gaat verzorgen.

Dua Lipa – Future Nostalgia (2020)

Naast The Weeknd, kwam ook Dua Lipa met een album geïnspireerd op de 80s. Waar The Weeknd dus vooral in de richting van synthesizers keek, ging Dua Lipa af op de discosound. Deze kant van de 80s gemixt met moderne dancepop, bezorgde ook Dua Lipa grote successen. Haar album Future Nostalgia, met grote hits als Don’t Start NowPhysical en Levitating, is een perfecte mix van dance, pop en 80s-disco. Dua Lipa ontpopt zich als ware pop-queen.

Een ideaal album ook om mee op te treden en een fantastische show neer te zetten. Helaas ging dit (nog) niet door. Maar Dua Lipa heeft als goedmakertje wel een grote productie neergezet in de vorm van een livestream. Studio 2054 is gebaseerd op de voormalige disco nachtclub in New York, Studio 54, maar dan in een modern 2020 tintje. Met een enorm snel achtereenvolgende choreografie, werd het een online show die ook prima had volstaan in de Ziggo Dome.

Gebruikmakend van de gelegenheid, kunnen bij een livestream makkelijker special guests aanwezig zijn dan bij een tour. Zo waren FKA Twigs, The Blessed Madonna, Angèle en pop-icoon Kylie Minogue live te gast en kwamen onder andere Miley Cyrus en Elton John langs op schermen. Het tempo lag hoog, het niveau ook. Toch miste Studio 2054 iets persoonlijks van Dua Lipa waardoor de show ook vantevoren opgenomen had kunnen worden en het live aspect teniet werd gedaan.

Lady Gaga – Chromatica (2020)

Lady Gaga laat lichte 80s en 90s invloeden horen op haar nieuwste album Chromatica. Toch kan het meer als dancepop worden gecategoriseerd. Singles Stupid Love en Rain On Me (met Ariana Grande) hebben een redelijk succes gekend, maar hebben de eerdere successen van Gaga niet kunnen evenaren.

Op Chromatica gaat Gaga terug naar het (over-geproduceerde) pop-genre waar ze bekend mee is geworden. Na eerdere uitstapjes richting country (Joanne) en singer-songwriter popmuziek (A Star is Born), is haar laatste album weer een stap in de richting van haar succesvolle eerste albums zoals The Fame en Born This Way. Hiermee heeft ze zich als artiest en muzikant op de kaart gezet.

In feite is Chromatica een concept-album dat Gaga’s perceptie op de wereld representeert. Met meerdere instrumentale nummers tussen het dance-pop geweld door, heeft Lady Gaga haar album verdeeld in drie delen: Chromatica I, II en III. Het album bereikt een hoogtepunt met het nummer Sine From Above dat samen met Sir Elton John wordt gezongen. Is het dan een typisch Elton John-nummer? Nee totaal niet. Het is een ultiem dancepop nummer geschreven en geproduceerd door het duo Axwell and Ingrosso (twee-derde van Swedish House Mafia).

Met name Gaga’s inspiratie vanuit dancepop is te horen op Chromatica, maar ook de synthesizers en autotune effecten die de grootste hits in de 80s en 90s hebben gebruikt zijn hierop te horen. Zo heeft ook Lady Gaga invloeden van oudere muziek met moderne popmuziek en haar eigen sound weten te mixen tot dit album. De nummers zijn misschien niet zo gedenkwaardig als eerdere Gaga hits, maar de vrolijkheid die Chromatica met zich meebrengt had 2020 zeker nodig.

Corona-albums

De eerste golf werd dus op het gebied van muziek behoorlijk in een 80s en 90s vibe gestoken. Hierna werd meer muziek geproduceerd waarin vooral corona en quarantaine centraal stonden. Maar ook werd de tijd in lockdown door veel artiesten benut als tijd om een geheel nieuwe album te schrijven en meteen uit te brengen. Onder andere Billie EilishMiley Cyrus en Shawn Mendes hebben hun onverwachte vrije tijd nuttig besteed. Maar het meest onverwachte op gebied van muziek in 2020 is toch wel Taylor Swift’s onaangekondigde lockdown-album Folklore.

De folklore van corona

Na haar zevende album Lover, komt nu Folklore. Een ultiem singer-songwriter album dat iets heel anders is dan wat Swift ooit heeft uitgebreid, maar tegelijkertijd ook enorm bij haar past.

Met een zeer klein team bestaande uit producers Jack Antonoff en Aaron Dessner (bekend van indie-rockband The National), een nieuwe thuisstudio en een goede internetverbinding is Folklore tot stand gekomen. De periode na het succesvolle 1989 was voor Swift een zoektocht naar haar sound. Het heeft een lockdown geduurd, maar ze heeft het gevonden. Op Folklore laat Swift haar songwriter skills horen en komt haar stem op de zachte klanken van veelal akoestische nummers enorm goed tot zijn recht.

Op nummers als Illicit AffairsEpiphany en Betty komen haar lyrics het beste tot uiting en grijpt ze de luisteraar aan door verhalend te zingen op rustige pop tunes. Meest opvallend is haar samenwerking met Bon Iver op Exile. Het nummer begint met een rustige piano waarna de zware stem van Bon Iver frontman Justin Vernon over een break-up zingt. Een vrij onverwachte samenwerking die enorm goed uitpakt en perfect past op Folklore.

Zoals Swift in haar Netflix documentaire Miss Americana (ook een aanrader) vertelde, is ze de laatste jaren de persoon geweest waarvan ze dacht dat de wereld die wilde zien. Op dit album horen we een hele ander Taylor. De vrolijke muziek die de heftige heartbreak teksten opvrolijkte is verdwenen. De verhalen over liefde en heartbreak zijn er nog steeds, maar komen veel beter tot zijn recht op de akoestische folk klanken van Folklore.

UPDATE:

De echte ‘Swifties’ hebben in 2020 ondanks corona een geweldig jaar achter de rug gehad, want in december heeft Taylor tot ieders verrassing nog een verrassingsalbum uitgebracht! Met Evermore levert Taylor Swift weer een geweldig album af. Geschreven en geproduceerd met hetzelfde team als Folklore, dus fans van dit album zullen ook zeker Evermore moeten luisteren!

Dat Folklore een muzikaal succes is, blijkt ook maar weer tijdens de Grammy’s. Taylor Swift neemt voor de 3e(!) keer de prestigieuze award voor Best Album mee naar huis!

Billie’s 2020

Swift is niet de enige artiest die enorme inspiratie kreeg tijdens het thuiszitten. Ook Billie Eilish en haar broer Finneas hebben de verveling omgezet in een aantal nieuwe nummers die gedurende het jaar zijn uitgebracht. Met My Future en Therefore I Am is het Eilish gelukt om toch het hele jaar in the picture (en de hitlijsten) te blijven.

Een extraatje van Billie kwam in de vorm van een livestream op 24 oktober. Koop een online kaartje en stream live (of om het uur bij de herhalingen) een concert. Samen met broer Finneas en een drummer stond het jonge pop-icoon vervolgens op een digitaal podium waar enorm veel effecten mee mogelijk waren. Zo werd ze omringd door enorme spinnen tijdens You Should See Me In A Crown, ging ze onderwater tijdens Ilomilo en stond ze samen met haar broer op een lange pilaar in het universum tijdens het prachtige I Love You. En in tegenstelling tot Dua Lipa was het bij Billie wel duidelijk dat dit echt live was.

Met meerdere persoonlijke en politieke speeches tussendoor, werd de set tijdens Everything I Wanted ingezet om fans die live zaten te kijken met webcams op het scherm te laten zien. Al met al een vermakelijke en spectaculaire show die vooral gericht is op de visuals. Waar hun jaar eerst volgepland stond, Billie’s wereldtournee werd gecanceld, was de agenda ineens leeg. Ook de promotie van de nieuwe Bond-themesong No Time To Die werd stopgezet. Het duurt nog even voor de 25e Bond (eindelijk) uitkomt. Tot die tijd kan er worden genoten van deze klassieke, powerballad die Eilish en Finneas samen met filmcomponist Hans Zimmer hebben geschreven en geproduceerd. Een waardige Bond-song.

Miley Cyrus – Plastic Hearts (2020)

Of het echt een corona-album is, is niet bekend. Maar het nieuwste pop-rock album van Miley Cyrus is perfect getimed in deze tweede golf. Op Plastic Hearts schrijft en zingt Miley de woede en frustratie van zich die de afgelopen jaren is opgebouwd. Met een scheiding, afgebrand huis en tot in details uitgemeten relaties in de media achter de rug, is er ook heel wat om van je af te zingen.

Ook recent gekroonde popkoningin Dua Lipa is aanwezig. Als alleenstaande single is Prisoner de ultieme promotie-tool voor Cyrus. Op Plastic Hearts is het echter een van de mindere nummers. Dit komt met name doordat de 80s invloed van Dua Lipa ook op deze samenwerking naar voren komt. Hoewel Miley zich ook in dit genre prima staande houdt en een fijn tegengeluid voor Dua Lipa is, is het nummer toch meer Dua Lipa’s stijl.

Naast de samenwerkingen, punk invloeden, en powerballads waarin Miley’s country-roots lichtjes in de achtergrond te horen zijn, zijn het toch de vele (pop)rocksongs die Plastic Hearts Miley’s beste album tot nu toe maken.

Het Wonder van December

December is net begonnen en we zitten dus al in de laatste maand van 2020. Toch komt er nog een hoop nieuwe muziek op ons af. Zo ook op 4 december wanneer de 22-jarige Canadese pop-ster Shawn Mendes zijn nieuwe album Wonder uitbrengt. Wat kunnen we verwachten van het album? In quarantaine met zijn schoonfamilie is de inspiratie bij de jonge artiest toegeslagen. Van wat er tot nu toe is uitgebracht, twee singles en een intro, lijkt Wonder een akoestisch gericht popalbum te worden met een rode lijn. Een conceptalbum dus rondom zijn perspectief op zijn leven dat hij nu met een “stillness” om zich heen rustig heeft kunnen bekijken.

“The pandemic that’s happening and the isolation and the quarantine has been terrifying and really hard, but something really beautiful for me came out of it, which was, you’re not allowed to leave. Stillness,” – Shawn Mendes in gesprek met Zane Lowe voor Apple Music

Canadese samenwerking met Justin Bieber

Het introductienummer Intro laat meer horen over de vibe die Mendes hoogstwaarschijnlijk door dit hele album zal laten horen. Dit wordt alleen maar versterkt door de sterke titelsong Wonder. Misschien niet meteen een Shawn Mendes nummer, maar muzikaal gezien erg sterk. Samen met Justin Bieber is de single Monster uitgebracht.

De twee jonge Canadese supersterren hebben gemeen dat ze beide op hele jonge leeftijd beroemd zijn geworden en vervolgens voor hun fans zijn gaan leven. Luisterend naar de tekst wordt duidelijk hoe twee tienersterren feitelijk over de harde muziekindustrie denken. Ze vinden hun leven beiden geweldig, maar zijn zich enorm bewust van het voetstuk waar ze op worden geplaatst en vanaf kunnen vallen. Het zelfvertrouwen spat misschien van het podium wanneer beiden optreden, maar door Monster wordt duidelijk dat ze beiden eigenlijk helemaal niet zo zelfverzekerd zijn. Ze hopen geen fouten te maken, geen monster te worden genoemd. En mocht het wel gebeuren, ‘just let them know’. 

Documentaire op Netflix

De eerlijkheid die Wonder en Monster laten zien, zal geheid terugkomen op het hele album. Mendes heeft de tijd gehad en is redelijk onverwachts met dit album aangekomen. De grote release op 4 december wordt al gepromoot door middel van een eigen documentaire (In Wonder) en concertregistratie op Netflix. Als klap op de vuurpijl gaat ook Shawn Mendes een livestream concert geven op 6 december. Hij treed hiermee dus in de voetsporen van onder andere Billie Eilish en Dua Lipa.